Cultura y Sociedad, Historia 


Real Expedición Filantrópica de la Vacuna

 

En 1796 el médico Edward Jenner descubrió la vacuna contra la viruela al observar que las personas que ordeñaban vacas y se contagiaban de las pústulas de “variola vaccinae” que tenían las ubres del vacuno, quedaban inmunizados contra la enfermedad humana. A partir de este momento, la variolización, se sustituyó por la vacunación inofensiva. La denominación de “vacunación” deriva, precisamente, del término “vacuno”. A España llegó en 1800 de la mano de Francesc Piguillem, médico de Puigcerdá.

Francisco Javier Balmis

La viruela no se conocía en América hasta la llegada de los españoles al Nuevo Mundo. En 1802, brota una nueva epidemia en Santa Fe de Bogotá. Las autoridades solicitaron ayuda al rey de España Carlos IV. Éste, sensibilizado ante el problema, pues su hija la Infanta María Luisa había padecido la enfermedad, e influenciado por las ideas modernas derivadas de la Ilustración, consultó con el Consejo de Indias y aprobó una expedición para transportar la vacuna, que sería sufragada por el Real Erario.

El 1 de septiembre de 1803, el rey Carlos IV emitió un edicto, dirigido a todos los funcionarios de la Corona y autoridades religiosas de sus dominios de Asia y América, en el cual anunciaba la llegada de una expedición de vacunación y ordenaba que la apoyaran.

El médico alicantino Francisco Javier Balmis se puso al frente de la Real Expedición de la Vacuna. Partieron de La Coruña el 30 de noviembre de 1803 en la corbeta María Pita.

Vacunación en Hispanoamérica

Vacunación en Hispanoamérica

Para poder transportar la vacuna, dada la precariedad de medios de la época, se utilizaron 22 niños de entre ocho y diez años del Colegio de Expósitos de esta ciudad, acompañados por la rectora de dicho hospicio, Isabel López Sedalla. Cada semana se les inyectaba a dos de ellos en los brazos, tomándola de las pústulas de los inoculados la semana anterior.

La expedición recorrió Hispanoamérica, Filipinas, Cantón, Macao y Santa Elena. Comenzaron en Canarias, más tarde Puerto Rico y, posteriormente, llegaron a Venezuela el 12 de marzo de 1804. A partir de aquí la expedición se dividió en dos, dirigiéndose Balmis hacia La Habana, a donde arribó el 26 de mayo, tocando por primera vez tierras mejicanas el 25 de junio, mientras que el otro grupo, dirigido por el médico catalán José Salvany, descendió hacia Sudamérica, donde éste murió en 1810 intentando llevar la vacuna a Buenos Aires.

Vacunación en Asia

Vacunación en Asia

En 1805, la expedición de Balmis partía de Acapulco hacia Filipinas, esta vez con veinticinco niños mejicanos, que debían regresar a su país una vez cumplida su misión. El viaje de 67 días fue horrible, incluso estuvo a punto de malograrse la expedición. Por fin, el 25 de abril llegaron a Manila y, más tarde, a Macao y Cantón en China.

De regreso a España, el 12 de junio de 1806 hicieron escala en la isla de Santa Elena, donde lograron que los ingleses aceptaran la vacuna que habían estado despreciando a un compatriota suyo durante más de ocho años. El 14 de agosto de 1806 llegó Balmis a Lisboa, después de haber dado la vuelta al mundo durante tres años. Un mes más tarde, el 7 de septiembre, se entrevistó con el rey Carlos IV en Madrid.

El propio descubridor de la vacuna de la viruela Edward Jenner escribió sobre la expedición: “No puedo imaginar que en los anales de la Historia se proporcione un ejemplo de filantropía más noble y más amplio que este.”

Sobre el mismo hecho Alexander von Humboldt escribía en 1825: “Este viaje permanecerá como el más memorable en los anales de la historia.” 

 

Vía| Laval, Enrique. “La expedición de Balmis” – Rev Chil Infectol 2003; 20: 107-8, “Bicentenario de la Expedición de la vacuna de Balmis y Salvany”

Más Información| Fundación Francisco X. Balmis, Balaguer E, Ballester R. “En el nombre de los niños. Real Expedición de la vacuna 1803-1806”, “Bicentenario de la Expedición Balmis-Salvany”, “La Viruela, la historia”

Imagen| Francisco Javier Balmis, Vacunación en Hispanoamérica, Vacunación en Asia

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