Ciencia, Neurociencia 


¿Qué son las neuronas espejo?

Hace sólo unos años que se descubrieron las neuronas espejo, lo que supuso toda una revolución en la forma de comprender cómo funcionaban las neuronas, e incluso se llegó a hablar de que podía dar respuesta a problemas tan importantes como el Trastorno del Espectro Autista.
Las Neuronas Espejo son neuronas que se activan cuando son expuestas a una determinada acción del otro, esto es, si vemos a una persona haciendo ejercicios de brazo, nuestro cerebro activa las zonas de control muscular de los brazos; igualmente con otro grupo de neuronas, es decir, nuestro cerebro hace de espejo de otro, de su actividad, y se activa como su fuese la nuestra.
Algo que puede sorprender pero que se parece mucho al fenómeno “embodied cognition” por el cual, para tratar de identificar emociones en el otro, imitamos las microexpresiones faciales y con ello se facilita la empatía emocional con el interlocutor.
Uno de los desarrollos más importantes en los menores es la conciencia de uno mismo, algo que se consigue comprobar observando cómo nos comportamos frente a un espejo, por ejemplo, gracias al Test de la Mancha, donde al pequeño se le pone un trozo de papel colorido en la cabeza, lo suficientemente pequeño para no notarlo, pero llamativo para verlo reflejado en el espejo.
Si este es capaz de echarse la mano a la cabeza para quitárselo, es porque comprende que lo que ve allí es un reflejo de sí mismo.
Las neuronas espejo, se comportan como si no supiesen realizar esta distinción, activándose cuando el otro actúa, como si lo hiciese uno mismo, es como si no tuviese clara esta distinción, y por tanto fuese un mecanismo anterior al de toma de conciencia.
Esto que puede ser simplemente una curiosidad ha sido empleado para explicar buena parte de nuestro aprendizaje, ya que este principalmente se realiza por dos vías, aquello que hacemos nosotros mismos (aprendizaje directo), y aquello que vemos hacer a otros (aprendizaje vicario).
Es en este segundo, en el que intervendrían las neuronas espejo, al activarse con las acciones de los demás simplemente viendo cómo lo hacen.

A partir de ahí surgieron hipótesis con respecto a que las carencias en el autismo eran debidas a una falta de desarrollo de esta habilidad, o directamente una ausencia de neuronas espejo, basándose en que las personas con autismo suelen tener problemas en el aprendizaje de tareas complejas, especialmente con respecto al aprendizaje vicario.
Aspecto que fue descartado, pues el autismo es un trastorno del desarrollo mucho más complejo y con mayores implicaciones a nivel neuronal, cognitivo y comportamental, que no puede ser explicado simplemente por las neuronas espejo.
Igualmente, con el tiempo, la importancia de las neuronas espejo se pusieron en su justo valor, considerándose parte del mecanismo de aprendizaje observacional, pero insuficiente por sí mismo, ya que además deben de darse otros mecanismos implicados en la memoria para poder establecer un aprendizaje.

* Más información|TEORÍA DE LAS NEURONAS ESPEJO
* Imagen| Qué Aprendemos Hoy
* En QAH| La importancia de la Neuronas Espejo

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