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¿Qué hay detrás del precio del petróleo?

El petróleo es parte intrínseca de nuestras vidas. Es la fuente de energía que ha permitido una expansión económica sin precedentes en la historia de la humanidad y tiene infinidad de usos: no se trata sólo los combustibles para los medios de transporte a motor, también de calzadas, asfalto, discos compactos, toda clase de cosméticos, derivados plásticos… Este papel central que ocupa en nuestras vidas hace que su cotización sea tan importante. Pero cuando se escucha hablar de que el barril de petróleo ha traspasado la barrera de los 100 dólares, ¿de qué estamos hablando?

Descomposición precio gasolina

Descomposición precio gasolina

Para empezar, un barril contiene exactamente 159 litros de crudo. Esto nos podría llevar a pensar que un litro de carburante cuesta, a precios de mercado, 0,62 dólares. Pues bien, de acuerdo con la organización Energy Future, el 45% del contenido de un barril se destina a gasolina preparada para motores; un 23% a combustibles destilados; un 8% a queroseno para aviones; un 5% a coque de petróleo; un 4% es gas de destilación; un 3%, asfalto y betún para carreteras; un 2%, propano y el resto lo componen gases licuados y residuos.

Cuando en la prensa se habla del precio del barril, siempre se refiere (salvo que se especifique lo contrario) al valor del crudo Brent. Este es un petróleo de máxima calidad que empezó a extraerse en los años 70 en el Mar del Norte, particularmente en las áreas británica y noruega. Debe su nombre al yacimiento donde fue hallado, que a su vez fue bautizado con el nombre de un tipo de ganso escocés. El crudo Brent es de máxima calidad, lo que implica un contenido muy bajo de azufre y es el empleado como referencia prácticamente mundial desde la puesta en marcha en 1980 de la plataforma International Petroleum Exchange (IPE), que desde 2001 es conocida como ICE (Intercontinental Exchange). En sentido estricto, el crudo Brent es cada vez más escaso y está en trance de desaparición. Tan es así que en la actualidad se emplean ya hasta 15 modalidades de petróleo para conformar lo que universalmente se entiende como un contrato de crudo Brent. No debe extrañarnos, pues hay más de 160 variedades conocidas de petróleo en el mundo.
¿Qué hay detrás del precio del petróleo?

¿Qué hay detrás del precio del petróleo?

El precio del petróleo del que siempre se oye hablar es en realidad un contrato financiero. Es lo que se conoce como futuro; un contrato en el que se pacta un precio para entregar un cantidad de crudo en una fecha futura. La referencia que se emplea comunmente para hablar del precio del petróleo es el futuro más inmediato; el de entrega a un mes vista y se renueva siempre a mediados de mes. Es decir, el precio del que oímos hablar del 1 al 15 de mayo, por ejemplo, es el del crudo que se entregará en junio y del 15 al 31 de mayo, ya estamos hablando de crudo para entrega en julio. En el mercado ICE se pueden hacer contratos para entrega incluso a seis años vista. Sin embargo, el grueso de la negociación se concentra en los ocho meses más próximos, mientras que para plazos más largos, la negociación es residual o nula.

Cada contrato es de 1.000 barriles, lo que ya supone de por sí una barrera de entrada bastante elevada. Adicionalmente, la negociación de futuros del petróleo sólo está permitida a inversores autorizados. Por último, hay que señalar que estos contratos de futuro no tienen un respaldo físico real. El volumen que se negocia a diario en los mercados de futuros del petróleo equivale a unas 14 veces el consumo mundial. Si todos estos contratos se ejecutasen a la vez, sería imposible atenderlos. Lo que se hace normalmente es renovar el contrato al vencimiento. Además de suponer un enorme negocio financiero y una herramienta de cobertura ante oscilaciones imprevistas de la cotización, la finalidad principal de los futuros es marcar la referencia para las operaciones reales, en las que ya no intervienen múltiples actores, como ocurre en la plataforma ICE, sino únicamente un comprador y un vendedor.
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