Historia 


Los Bestiarios medievales

Rotfling hedgehogs Bestiario. Inglaterra, siglo XIII. British Library, Royal 12 F XIII, fol. 45r

Rotfling Edgehogs. Bestiario del siglo XIII. Royal 12 F XIII, folio 45r. British Library

Comenzamos nuestra primera entrada del año hablando de animales en la Edad Media. Nuestro interés no se centra en una sola especie sino en las grandes recopilaciones que cobijaban muchas de ellas: los bestiarios.

Desde el desconocimiento, podría pensarse que los bestiarios son grandes listas zoológicas de marcado carácter científico, mas no es así, los bestiarios tienen una finalidad moral. Contienen una recopilación de vicios y virtudes personalizadas en animales, por lo que habrá animales con carácter negativo, como el lobo o la serpiente, y animales con carácter positivo, como el león o el ciervo. A través de estos modelos se pretenden establecer vías morales a las que el hombre debe atender, imitando virtudes y despachando vicios. Eran herederos de la literatura fantástica alejandrina por lo que, todos aquellos elementos de corte maravilloso, al no introducir un pensamiento crítico, permanecerán durante todo el medievo.

Estos tratados se componían de texto e imagen. En el texto se recogía la descripción del animal en cuestión, así como sus modos de vida, además de su papel moralizante, positivo o negativo. Estas descripciones iban acompañadas por ilustraciones del animal en cuestión, bien como imágenes estáticas o bien representando alguna acción descrita en el texto. No era importante que la fisionomía real del animal no se expusiera de manera detallada, ya que lo más importante de estos escritos era el mensaje. El detalle en las ilustraciones zoológicas irá más lento que en las botánicas, debido a la aplicación práctica de las últimas, era esencial la identificación de cada hierba a la hora de darle uso.

Sirven como inspiración textos de la Antigüedad Clásica, como la Historia Natural de Plinio, e introducen datos no verificados a veces de autores que ni siquiera conocen. Toda esta herencia clásica fue recogida y asimilada por los Padres de la Iglesia, convirtiendo algunos de estos preceptos en verdades incuestionables. A esta situación contribuía el desconocimiento del comportamiento real de los animales.

British Library, Harley MS 3244, Folio 59r

Representación de un dragón en el bestiario de Harley. Manuscrito 3244, folio 59r. British Library

Los animales que contenían estas recopilaciones eran muy variados, había especies terrestres, acuáticas y voladoras. Podemos encontrar grandes felinos, peces, ballenas, insectos, como hormigas o abejas, pequeños mamíferos, como erizos, aves, como el águila o reptiles, como la serpiente. A pesar de contener especies animales reales, es habitual encontrar animales fabulosos o mitológicos, tales como las sirenas, el unicornio, el grifo o el dragón. La línea entre lo real y lo maravilloso era muy delgada, si a esto le sumamos las menciones en las “autoridades”, no es de extrañar que se diera por cierta la existencia de estas criaturas, aunque nunca las hubieran conocido.

El Physiologus se presenta como el ejemplo más famoso de recopilación zoológica. Basado en la Physica del pseudo Salomón y en la estructura de la Historia Animalium de Aristóteles, tuvo un gran éxito, consolidándose como tratado de referencia para el conocimiento de la simbología cristiana. Este tratado fue añadiendo datos extraídos de obras clásicas de Plinio, Solino o Eliano, durante el siglo XIII. Se puede consolidar el Physiologus como el precedente de los bestiarios. El bestiario de Aberdeen, el bestiario de Harley, el bestiario de Oxford o el bestiario de Sloane, son solo unos pocos ejemplos de los numerosos ejemplares que circularon por todo el Occidente medieval a partir del siglo XII.
Vía| FUENTE FREYRE, J.A. de la, La biología en la Antigüedad y la Edad Media. Salamanca: ediciones Universidad de Salamanca, 2000 / MALAXECHEVERRÍA, Ignacio (editor literario), Bestiario medieval. Madrid: Siruela, 1999 / PAYNE, Ann, Medieval Beasts. London: The British Library, 1990/ bestiary.ca
Imágenes|Erizos, Dragón

En QAH| La sirenas medievales

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