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“Lo evidente” y “no tan evidente” acerca de los Biocombustibles

Aviso: En este artículo no pretendo dar mi opinión sino, sencillamente abrir debate y plantear algunos temas que, como empleada de una multinacional en el mercado de petróleo, me vienen a la cabeza.  

Los biocombustibles son aquellos combustibles obtenidos a partir de biomasa. A tener en cuenta que este prefijo “bio-“ puede llevar a error; los combustibles fósiles, a los que estamos acostumbrados, como el petróleo, también tienen origen biológico. Para entender la diferencia y explicar por qué uno es más contaminante que el otro debemos ir al inicio del proceso. Toda sustancia que se oxida libera energía. Si esta sustancia procede de las plantas se libera en forma de CO2 que ha sido absorbida en la fotosíntesis. En el caso de los biocombustibles esta fotosíntesis es reciente, por lo que en un corto intervalo de tiempo puede decirse que el balance neto de emisiones de CO2 a la atmósfera es cero. Sin embargo, los combustibles fósiles provienen de hace millones de años, de forma que cuando se oxidan el balance ejercido en el sistema es positivo.

No obstante, esta hipótesis parece tener una merma ya que… ¿Cómo se cultivan las plantas?, ¿Cómo se producen los biocombustibles?, ¿Se utiliza maquinaria? – Sí – En ese caso, ¿de dónde obtiene su energía? – De carburantes – Esos carburantes, ¿de dónde vienen? – De momento y en su mayoría, del petróleo, ¡Y VUELTA A EMPEZAR! Por no hablar de la cantidad de bosques que se destruyen para crear las plantaciones…

Desde principios del siglo XXI, en el que queda claro que la búsqueda de energías alternativas es uno de los motores del desarrollo sostenible, nos encontramos un creciente interés por parte de diversos países, en desarrollar políticas que promuevan la producción de biocombustibles. Mediante subsidios, metas en las legislaciones, órdenes ministeriales u otras medidas, los gobiernos establecen planes de acción para sustituir los combustibles fósiles. Sin ir más lejos, el 21 de abril de este año, el Boletín Oficial del Estado publicaba desde el Ministerio de Industria, Energía y Turismo una nueva orden IET/822/2012 que modifica y deroga las anteriores Directivas y regula la asignación de cantidades de producción de biodiesel.

Otro ejemplo de normativa es la aplicada en Europa, Estados Unidos y algunos países, donde se exige a los productores de combustibles a mezclar éstos con biocombustibles hasta un determinado nivel que varía en torno al 5-20%. Así por ejemplo, el biodiesel, (biocarburante líquido producido a partir de aceites vegetales y grasas animales), se mezcla con el diesel (gasóleo procedente del refino de petróleo) en cantidades expresadas como BX, dónde “X” es el porcentaje en volumen de biodiesel en la mezcla.

En realidad, los vehículos con motores diesel podrían funcionar con biodiesel puro (B100). No obstante, dado que esto a la larga les traería problemas como el aumento de depósitos, corrosión de las piezas, menor vida útil y por ende disminución de la potencia o rendimiento de los mismos, harían falta ciertas modificaciones en el diseño. Es por ello que la proporción en la mezcla suele limitarse en torno a un 20%, cantidad que no requiere de cambios sustanciales en el motor. En cualquier caso, el empleo de aditivos finales como los que mejoran las propiedades de combustión o los que eliminan depósitos entre otros, ayudan a conservar el buen estado de funcionamiento.

En el caso de la gasolina, ésta suele mezclarse con bioetanol, biocombustible a base de alcohol que se obtiene del azúcar. Con los métodos actuales, la energía consumida en la producción es bastante significativa comparada con la que se produce a posteriori. Aunque con  la cantidad de estudios en marcha es posible que se avance rápidamente en este sentido.

Como vemos, este tema afecta a varios sectores: energéticos, alimenticios, agropecuarios, políticos… La demanda de biocombustibles por parte de las economías ricas puede afectar a las pobres; La regulación ambiental es más que necesaria; Países con subsidios de producción que luego deciden exportar; Los combustibles fósiles son recursos limitados; Y un largo etcétera que podría seguir enumerando… Con todo esto, ¿qué hacemos?

Más Información| Neofronteras, PowerTubeEnergy,  BOE-A-2012-5339

Imagen| Zafranet, Productosbrazil

En QAH| ¿Cómo afecta el clima a la gasolina?, ¿Vivir sin petroquímica? ¡NO GRACIAS!, Samso, la isla sostenible

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