Historia 


La Primera Batalla de Ypres (I): Langemarck

Tras el estancamiento del frente en el Aisne, tanto uno como otro bando pusieron sus vistas hacia el norte, en un intento de flanquear al enemigo y acabar de una vez con la guerra. La BEF, junto con tropas francesas y los regimientos belgas que escaparon del sitio de Amberes ocuparon una estrecha franja de Bélgica, en la zona de Flandes, alrededor de la localidad de Ypres.

La BEF al norte

Falkenhayn estaba decidido a llevar a cabo lo que Moltke no había conseguido, flanquear y acabar con los ejércitos aliados. Para ello se preparó una ofensiva en el norte, hacia Bélgica, con un nuevo ejército, el IVº, a las órdenes del Duque de Württemberg, junto con el VI ejército del Príncipe Rupprecht.

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Batalla del Yser

La batalla del Yser se desarrolló paralela a la de Ypres en el sur. El sector principal de la batalla fue el de Dixmude, donde el 20 de octubre llegó un regimiento francés que defendió la localidad tenazmente. El 27 de octubre los belgas decidieron abrir las esclusas de los canales en Nieuport, anegando así los márgenes del Yser y asegurando la protección de su flanco izquierdo.

Mientras los belgas se posicionaban en el Yser a mediados de octubre, la BEF y unidades franceses marchaban para desplegarse en Flandes. French se mostraba optimista y consideraba que las fuerzas alemanas eran muy débiles en el sector de Ypres, y con sus tres cuerpos podría marchar con rapidez para tomar Brujas y Gante. Pero en realidad en la ruta de la BEF se encontraban más de cinco cuerpos alemanes del IV Ejército.

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Sir John French (izquierda)

La BEF seguía marchando hacia el norte sin conocer el número de fuerzas alemanas que se les oponían. El día 19, por la mañana, dos pilotos del Real Cuerpo Aéreo (Royal Flying Corps) detectaron el avance de lo que eran enormes columnas de infantería alemana que superaban notablemente a las fuerzas británicas y se dirigían en dirección oeste.

Se dictó una orden urgente para detener el avance de todas las unidades. El IV Cuerpo de Rawlinson debía volver sobre sus pasos y preparar una posición defensiva entre Zandvoorde y Kruiseecke. Mientras tanto Haig debía ocupar el flanco izquierdo, donde enlazaría con las fuerzas belgas y francesas que combatían en Dixmude.

Al anochecer del día 19 los británicos se posicionaron en una serie de pequeñas colinas que rodeaban hacia el este la localidad de Ypres. Sin saberlo los británicos, había quedado formado lo que a partir de entonces se conocería durante el resto de la guerra como el Saliente de Ypres, una especie de protuberancia de las líneas aliadas que durante los siguientes cuatro años de guerra sería uno de los sectores más castigados, donde más de 200.000 soldados británicos encontrarían la muerte, entre las trincheras y el barro de Flandes.

Al amanecer del día 20 de octubre los civiles abandonaban apresuradamente sus casas dejando atrás las posiciones británicas. A las pocas horas llegaron los primeros asaltos alemanes contra la 7º división británica.

La Primera Batalla de Ypres, el último intento de sobrepasar al enemigo, el coletazo final de la fase de movimientos y que marcaría el inicio del estancamiento y de la guerra de trincheras, había comenzado.

Batalla de Langemarck

Para el 21 de octubre, el mando de la BEF aún no tenía muy claro las órdenes que dictar a sus generales. Haig y su primer cuerpo ya habían emprendido la marcha hacia el norte de Ypres con la intención de dirigirse a Brujas. Llegaron al sur de la localidad de Langemarck, al noroeste de Ypres.

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Posiciones de ambos bandos en Ypres

La línea británica quedaba establecida con la 1º división parapetada al sur de Langemarck, con la 2º a su derecha frente a la localidad de Passchendaele que había sido ocupada por los alemanes. A su derecha en Zoneebeke se encontraba la 7º división del IV Cuerpo de Rawlinson, que cubría la línea hacia Armentieres. Los regimientos franceses se encontraban cubriendo ambos flancos británicos, la izquierda de Haig en Langemarck y la derecha de Rawlinson. Al caer la noche los británicos habían establecido un frente de trincheras en torno al este de Ypres, pero este no era continuo y tenía numerosas brechas entre unas unidades y otras.

Al día siguiente, enormes masas de soldados alemanes del IV y VI Ejércitos iniciaron el ataque contras las posiciones británicas y francesas tras una intensa descarga de artillería. Las cargas alemanes fueron incesantes pero los británicos consiguieron mantener sus posiciones gracias a un excelente fuego de fusilería y a las ametralladoras. Algunas unidades alemanas consiguieron ocupar trinchera enemigas, pero estas eran retomadas por los británicos con rápidos contraataques.

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General Erich von Falkenhayn

Los combates del 21 y especialmente los del 22 de octubre fueron especialmente encarnizados. Ypres puso a prueba los límites de la fortaleza humana. El 23 de octubre el ímpetu de los ataques alemanes se redujo, por lo que británicos y franceses pasaron al ataque. Los británicos lanzaron un ataque para retomar la localidad de Kortekeer, que había caído en manos alemanes el día anterior. Por su parte los franceses intentaron ocupar Passchendaele, pero sin conseguirlo.

El 24 los británicos defendieron un fuerte asalto alemán en Polygon Wood (el bosque poligonal), una plantación de pinos al norte de la carretera de Menin en cuyo interior había una escuela de equitación belga. La lucha en este sector fue incesante. El comandante Edward Hankey, al mando de los hombres de Worcester que defendían la posición ordenó varias cargas a la bayoneta que acabaron por frenar a los alemanes.

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Batalla de Langemarck

Tras fracasar en la rotura del frente belga en el Yser, Falkenhayn centró toda su atención en el sur, en el sector de Ypres. Aquí el IV Ejército de Rupprecht tampoco había conseguido traspasar seriamente el frente británico durante la semana anterior. Se creó un nuevo ejército, al mando del general Max von Fabeck. El objetivo de este Grupo de Ejércitos de Fabeck era atacar las posiciones británicas que defendían Ypres por el sur, defendidas por la 1º y la 7º divisiones, cuya línea se unía en la localidad de Gheluvelt.

El primer objetivo atacado por los alemanes fue la línea defensiva que discurría entre las localidades de Hollebeke y Zandvoorde. Esta última localidad estaba defendida por el 1º batallón de los reales fusileros galeses, que aguantaron el ataque hasta mediodía cuando fueron superados. Haig envió a sus soldados de la reserva para contener el empuje alemán.

Británicos y alemanes sufrieron numerosas bajas, pero el alto mando alemán estaba decidido a proseguir con sus ataques al día siguiente y romper las lineas enemigas. La lucha por Ypres solo estaba empezando.

En colaboración con QAH|La Gran Guerra: Sangre, Barro y Trincheras.

Vía| Hastings, Max: 1914 El Año de la Catástrofe. Editorial Crítica, 2013.

Imagen| Yser, French, Ypres, Falkenhayn, Langemarck.

En QAH| Especial Primera Guerra Mundial (1914-1918)

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