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La importancia de las neuronas espejo

¿Por qué bostezamos cuando vemos a otra persona bostezar? ¿Por qué cuando un bebé escucha llorar a otro también llora? ¿Por qué imitamos gestos sin darnos cuenta? Todas estas preguntas tienen una misma respuesta, las neuronas espejo.

Las neuronas espejo son células nerviosas que se activan en dos situaciones: al ejecutar una acción y al observar a otros ejecutar esa acción.

Dexcubrimiento de las neuronas espejo

Descubrimiento de las neuronas espejo

Fueron descubiertas por casualidad en 1996, por el equipo de Giacomo Rizzolatti en la Universidad de Parma, Italia. Estos científicos, se encontraban estudiando las neuronas implicadas en el control de los movimientos de la mano. Para ello habían colocado electrodos en la corteza frontal inferior de un mono macaco y situaron cacahuetes al alcance del animal, de modo que cuando el macaco los cogía registraban el impulso eléctrico que emitía cada una de las neuronas. En una ocasión, uno de los investigadores cogió un cacahuete y en ese momento las neuronas del animal emitieron un impulso, del mismo modo que lo hacían cuando era él mismo quien realizaba la acción, pero en esta ocasión el mono no se había movido.

Este descubrimiento fue confirmado y replicado, hallándose neuronas espejo en las regiones parietal inferior y frontal inferior del cerebro del macaco. En humanos se ha estudiado este sistema neuronal mediante técnicas de RMf, TMS y EEG y se han encontrado evidencias de un sistema similar integrado por neuronas que se activan del mismo modo cuando el sujeto realiza una acción y cuando observa a otros hacerla.

Más recientemente, se han realizado estudios en los que se ha podido constatar que las neuronas espejo no solo se activan cuando se observa realizar una determinada acción, si no que es suficiente con imaginarse a alguien realizando esa acción. En el caso de los macacos sería suficiente con que el mono escuchase crujir la cáscara del cacahuete para que se activasen estas neuronas.

 

¿Dónde se encuentran?

Estas neuronas, estudiadas sobre todo en el macaco, se han encontrado tanto en el área F5 de la corteza prefrontal como en el lóbulo parietal inferior. Las neuronas del área F5 se han vinculado con el procesamiento del objetivo de la acción, mientras que las del lóbulo parietal se relacionan con la decodificación de todo lo vinculado con la planificación de los movimientos necesarios para realizar determinada acción.

 

¿Para qué sirven? ¿Cuáles son las funciones de las nueronas espejo?

A día de hoy, se sabe que las neuronas espejo cumplen varias funciones:

• Son la base del aprendizaje de nuevas habilidades por imitación. Se activan desde el nacimiento y permiten a los bebés ir aprendiendo mediante la imitación de los adultos.
• Desempeñan un papel importante en la planificación de acciones, ya que nos sirven para realizar simulaciones de las acciones antes de realizarlas.
• Nos permiten comprender lo que piensan y sienten los demás, e interpretar así su comportamiento e intenciones.
• Incluso hay investigadores que afirman que nos permiten comprender las emociones y sensaciones de otras personas.

Estas dos últimas funciones son las más interesantes y, a su vez, las que han creado mayor controversia. Algunos investigadores defienden que cuando vemos a alguien realizando una determinada acción no nos limitamos a observar sus movimientos motores sino que vamos más allá, infiriendo sus motivos, pensamientos e intenciones, analizando la razón de sus actos. Si vemos que una persona abre un paraguas no solo simulamos mentalmente sus movimientos sino que nos imaginamos la razón de sus actos, suponemos que está lloviendo y no quiere mojarse.

Otros trabajos han puesto de manifiesto zonas del cerebro vinculadas con las emociones que se activan tanto con nuestra experiencia emocional como al observar la de otra persona. En base a estas investigaciones, las neuronas espejo también nos permitirían ponernos en el lugar del otro y sentir lo que el otro siente. Por esta razón también se las conoce como “neuronas de la empatía”.

 

 

Vía| Rincón de la Psicología

Imagen|Neuronas espejo, Descubrimiento

Vídeo| Youtube: Sobre las neuronas espejo

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