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Energía eólica: Pasado, presente y futuro de un recurso inagotable (I)

A lo largo de la historia, el ser humano ha sabido sacar partido a la energía del viento. Los barcos de vela o los molinos para moler trigo son algunos ejemplos de ello. Más recientemente, a finales del siglo XIX, surgió la idea de generar electricidad utilizando el viento. La producción de energía eléctrica a partir de la energía del viento es lo que conocemos hoy en día como energía eólica. Durante la mayor parte del siglo XX, esta tecnología energética ha tenido escasa importancia en la producción de electricidad. Sin embargo, en los años 70, la gran subida del precio del petróleo propició que la energía eólica comenzara a desarrollarse muy rápidamente y actualmente es una de las tecnologías energéticas que más crece cada año.

Seguro que has escuchado hablar muchas veces de aerogeneradores y parques eólicos. ¿Te has preguntado alguna vez qué importancia tiene la energía eólica actualmente? ¿Cuáles son sus ventajas? ¿Cuánto cuesta generar esa electricidad?  ¿Qué papel jugará en el futuro? En este artículo os presentamos algunos de los aspectos fundamentales de la energía eólica.

Energía eólica: Pasado, presente y futuro de un recurso inagotable (I)

¿Cuáles son las principales ventajas e inconvenientes de la energía eólica?

Las ventajas respecto a otras formas de producir electricidad como las centrales térmicas (gas, carbón, etc) resultan evidentes. Se trata de una energía limpia, no produce emisiones de gases ni residuos contaminantes. Además es renovable, es decir, inagotable.

El principal inconveniente es su producción variable e intermitente. La electricidad producida por los aerogeneradores varía según el viento que éstos reciben. Además, no es viable almacenar dicha electricidad, debe consumirse de forma instantánea por lo que no es posible compensar los momentos de baja o nula producción con electricidad producida previamente. A este tipo de tecnologías energéticas se les denomina no-gestionables debido a que su producción no puede adaptarse a la demanda de la red eléctrica. Esta característica de la energía eólica implica que siempre tiene que utilizarse en combinación con otras fuentes de energía gestionables como las centrales térmicas de gas o carbón.

Capacidad Instalada 2010-2011

¿Qué importancia tiene la energía eólica hoy en día?

Actualmente la energía eólica proporciona aproximadamente un 3% de la demanda global de electricidad. La capacidad instalada es de 240 GW, con un crecimiento del 25% anual durante la última década. Es la principal energía renovable junto con la energía hidráulica.

¿Cuánto cuesta? ¿Es económicamente competitiva?

Para valorar lo que cuesta generar electricidad en un parque eólico se tiene en cuenta la electricidad que se produce durante su vida útil y todos los costes involucrados en el proceso: coste de los aerogeneradores, costes de instalación, costes de operación y mantenimiento, coste del capital, etc. De esta forma es posible obtener una estimación de lo que cuesta producir cada unidad de energía (vatio-hora o W.h). A lo largo de los años se han realizado diversos estudios de este tipo. La conclusión siempre ha sido que la energía eólica es relativamente cara en comparación con otras tecnologías energéticas y por eso siempre ha sido necesario el apoyo económico de los gobiernos para impulsar su desarrollo.

Sin embargo, parece que la situación empieza a cambiar y de acuerdo con uno de los últimos estudios de la Agencia Internacional de la Energía (Projected Costs of Generating Electricity, 2010 Edition), la energía eólica es cada vez más competitiva y los costes asociados a ella están cada vez más cerca de los de otras fuentes de electricidad como las centrales térmicas convencionales o la energía nuclear. El desarrollo tecnológico logrado gracias a la inversión de dinero público ha permitido disminuir cada vez más los costes. Además, el aumento progresivo del precio de los combustibles fósiles también juega a su favor a la hora de valorar su competitividad en el futuro.

En la segunda parte del artículo, analizamos las expectativas de crecimiento durante los próximos años y comparamos dos formas de energía eólica: onshore y offshore.

Más información| IEAProjected Costs of Generating Electricity, Renewable Energy Essentials: Wind, Technology Roadmap: Wind Energy, World Wind Energy Association, Global Wind Energy Council Annual Report

Imagen| Aerogenerador, Capacidad Instalada

En QAH|Energía eólica: Pasado, presente y futuro de un recurso inagotable (II)

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