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El Canal de Panamá, la obra más grande de la humanidad

Imagen actual de Canal de PanamáEl Canal de Panamá es el nexo de unión entre el océano Atlántico y el mar Caribe mediante la construcción de una vía navegable en el punto más estrecho del Istmo de Panamá, cuya principal finalidad es facilitar el paso de barcos de un lado a otro sin necesidad de rodear Sudamérica. Es un elemento clave para el comercio y la logística internacionales, proporcionando gran agilidad a las relaciones comerciales intercontinentales. Su construcción es considerada como una de las grandes hazañas de la ingeniería moderna, a la vez que también se configura como una de las más sanguinarias y caras de la historia. En este artículo intentaremos contar el historial de negociaciones y vicisitudes que durante más de medio siglo rodearon a esta megalómana construcción, la cual se reviste de especial interés en la actualidad, con la ampliación proyectada sobre el mismo y la apertura de una segunda vía de paso, que está actualmente en construcción, y que, al igual que su predecesor, se convertirá en la mayor obra de la historia de la humanidad.

La idea de construir un paso en el área de Centroamérica surgió de la cabeza del científico alemán Alexander von Humbolt, y fue en 1839 cuando se dió el primer paso para que dicha idea se hiciera realidad, con la concesión por parte de la República de Nueva Granada (actual Colombia) a una empresa francesa para que estructurara las comunicaciones entre Ciudad de Panamá y la costa atlántica. Sin embargo, la dificultad del proyecto hizo que cayera en el desinterés del gobierno francés. Así, el proyecto estuvo en el aire durante varias décadas en las que sólo se realizaron algunos estudios sueltos. Finalmente se proyectaron tres posibles rutas: a través de Panamá, de Nicaragua, o bien a través del Istmo de Tehuantepec en México.

Construcción del Canal de PanamáFue en 1879 cuando el ingeniero francés Ferdinand de Lesseps, quién previamente había concluido el Canal de Suez, presenta el primer proyecto serio para el canal, el cual resuelta aceptado. El coste de la licencia de construcción se cifró en 10 millones de francos, mientras que el costo estimado de la construcción se elevaría a 600 millones. Los fondos requeridos fueron reunidos por la recién fundada Compagnie Nouvelle universelle du Canal interocánique de Panama. Dichas obras se iniciaron en 1881, y no estuvieron exentas de grandes dificultades, desde los descarados intentos de sabotaje argüidos por los líderes estadounidenses, quienes también estaban interesados en el control de la zona, hasta los problemas que se derivaban del terreno sobre el que se construía, los accidentes laborales, las epidemias como la fiebre amarilla o la malaria, etc. Todo ello acabó con más de 20.000 vidas de trabajadores que perecieron durante esta fase de la construcción. A ello hay que sumar los retrasos, intrigas políticas, despilfarro de recursos y escándalos de sobornos y corrupción entre prensa y políticos.

Así, el proceso no se convirtió sino en la crónica de un final anunciado y en 1888 el dinero se acabó, teniéndose que paralizar el proyecto, siendo definitivamente abandonado tras la quiebra de la compañía un año más tarde. Ésta, previamente había negociado con USA para la cesión del proyecto debido a que los intereses de ambos se habían encontrado. Sin embargo, y ante las elevadas pretensiones de los franceses, USA optó por otra medida de presión, que era la de planear el canal sobre terreno nicaragüense, a la vez que presionó a la opinión pública francesa y a los inversores de la compañía, acompañando así a los opositores de Lesseps, lo cual fue el golpe definitivo para la compañía.
La renuncia de Lesseps hizo que USA volviera a interesarse por el proyecto panameño, y para ello se puso en contacto con el ingeniero jefe de la construcción, Philippe-Jean Bunau-Varilla, quien seguía estudiando algunas ideas nuevas sobre la obra desarrolladas por Gustave Eiffel, especialmente las referidas a la construcción de una exclusa a nivel para superar el Macizo de la Culebra, la cual no estaba proyectada en el proyecto inicial. Las negociaciones devinieron en la firma del Tratado Hay-Bunau-Varilla el 18 de noviembre de 1903, donde a cambio de apoyo financiero, se le concedió a USA la cesión de derechos de explotación y construcción del Canal de Panamá y el control de los territorios circundantes. Todo ello fue poco después de la separación entre Colombia y Panamá, proceso en el que USA participó de forma decisiva con el apoyo a la causa panameña y enviando buques de guerra a Colombia. La contraprestación ascendió a una suma de 10 millones de dólares y una renta anual de 250.000 dólares.

Proyecto de ampliación del Canal de PanamáTodos los recursos materiales, financieros y humanos se vieron fructificados en 1914 con el primer tránsito de un barco por el Canal, con el paso de la grúa flotante Alexander La Valle, pese a lo cual la inauguración oficial sería meses más tarde. Concretamente el 15 de agosto de 1914 con el paso del Vapor Ancón. Actualmente es Panamá quien ejerce un completo control del canal tras la firma del Tratado Torrijos-Carter el 7 de septiembre de 1977, aunque el definitivo traspaso de poderes se completa el 31 de diciembre de 1999.

Para los que queráis seguir aprendiendo sobre el canal de Panamá, aquí os dejo un vídeo sobre la construcción muy interesante:

http://youtu.be/ZxfoIq0MjFw
VÍA| Negotiagions, case studies, Canal de Panamá, Megaconstrucciones

Mas Información| Youtube, Historia de Panamá

Imagen| Universitat de les Illes Balears, Viajes a Panamá, Tercer Espacio

 

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