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“Destripando” el póquer online: la ciencia de barajar unas cartas

pohled-na-range-v-sit-and-go-turnajich-trochu-jinakEn estos tiempos en los que se reivindica la transparencia, la sala de póquer online Poker Stars, se une al carro y abre las puertas de su casa en un interesante ejercicio: explicar cómo funciona su negocio.

Esta empresa con sede en el Reino Unido ha publicado una serie de vídeos en los que se muestra cómo son sus instalaciones y cómo trabaja una compañía eminentemente virtual que cuenta con clientes por todo el mundo. En un acertado movimiento promocional (no hay mejor forma de dar a conocer un producto que mostrar el producto tal y como es), se trata de resolver las dudas de aquellos usuarios que tienen cierto recelo del mundo “online” mostrándoles todo el engranaje que hace que podamos jugar al póquer desde la comodidad de nuestro hogar.

Recientemente ha aparecido el tercer vídeo de la serie “Inside Poker Stars” que se centra en el “Santo Grial” del póquer online, es decir, cómo se barajan y reparten las cartas. Aquí podéis ver el vídeo –en inglés­ que después trataremos de ilustrar con los conceptos científicos en los que se basa este sistema y la explicación en castellano del proceso que comenta a continuación el jefe de comunicación de Poker Stars:

Durante años el juego del póquer, menos popular en los países europeos – especialmente del sur­ que en América del Norte, se ha considerado un juego de azar. Sin embargo, el estudio de las reglas del juego ha incorporado el cálculo de probabilidades hasta convertirlo en un elemento fundamental de la competición tal y como se entiende hoy en día. Las matemáticas se reivindican como el verdadero motor del juego de naipes pero, a pesar de ello, su “alma” sigue siendo el azar.

john nash2Para ganar al póker no sólo al que derrotar al adversario sino que hay que vencer al azar y para que esto suceda, y el juego virtual tenga la misma esencia que el físico, es necesario asegurar que realmente hay azar. Matemáticos como John von Neumann o John Forbes Nash dedicaron su vida a estudiar los fenómenos que se producían en la vida real –lanzamiento de dados, patrones en los juegos de cartas­ para desarrollar una Teoría del Juego
en cuya base se fundamentan los generadores de números al azar de los que hablan en el vídeo.

Los “Random Numbers Generators” (RNG) son aparatos físicos o software informático que permiten generar secuencias de números que no siguen ningún tipo de patrón y, por lo tanto, simulan un comportamiento al azar. Se utilizan como la base del juego online, no sólo en póquer sino también en las vídeo­tragaperras o “slots”, por ejemplo, pero tienen otras aplicaciones como la simulación por ordenador, la criptografía o simplemente la realización de concursos. Hay herramientas como Random.org que sirven para ofrecer números al azar con multitud de usos.

Reproducir el azar del mismo modo que se da en la Naturaleza es imposible; el lanzamiento de un dado, por ejemplo, no es totalmente azaroso, depende de factores como la fuerza de quien lanza, la superficie donde se lance, etc. Por eso a menudo se habla de “pseudorandom number generators”, en especial, cuando nos referimos a números generados a través de computadoras.

La capacidad de medir cuán azaroso es un proceso, tiene que ver con el concepto de “entropía”. Dejamos aparcadas las matemáticas por un
momento y recurrimos al origen de todo, al Universo. Así lo explican en la sección dedicada a la entropía en Madrid+: “Una situación desordenada (es) aquella que puede obtenerse de muchas maneras diferentes y, al contrario, una situación ordenada como la que puede obtenerse de pocas formas distintas. En definitiva, los sistemas evolucionan de forma espontánea hacia el desorden”. O dicho de otra forma, los sistemas tienden aumentar su entropía. El Universo tiende a comportarse de manera espontánea e imprevisible, lo que equivale a una alta entropía.
Las salas de póquer online intentan ofrecer el mayor grado de entropía en los sistemas que utilizan para determinar qué carta va a ser la siguiente.

¿Y cómo se intenta garantizar ese alto grado de entropía en el reparto de cartas?

A través de un edificio enorme cargado de los servidores por los que pasan todas las operaciones que se realizan en los diferentes portales de Poker Stars. Estos aparatos están en la Isla de Mann y sólo unos pocos operarios tienen acceso a ellos a través de sus huellas dactilares, al más puro estilo James Bond.

Los RNG que utilizan solamente software informático tienen fallos, pueden llegar a ser controlados, y por eso es necesario utilizar hardware que involucre fenómenos naturales, físicos. Se usan dos fuentes independientes de generación de bits (1/0) al azar: rayos de luz y una combinación de espacio (movimiento) y tiempo.

2495140668_719386d8ab1. Se lanzan rayos de luz a un espejo semi­opaco, si ésta atraviesa el espejo se considera cero y si el rayo rebota es uno.

2. En el otros sistema, se determina la secuencia de números por la combinación de cosas como los movimientos que el usuario hace con el ratón, el tiempo entre una acción y otra, etc.

Se mezclan ambas secuencias de unos y ceros, lo que determinará el orden de las cartas. De esa secuencia se coge un número –entre 1 y 52, el número de cartas de una baraja­ y según el que sea se pondrá una carta u otra sobre la mesa. Igual que se hace en un juego real, la secuencia se crea –se baraja­ antes de que empiece la partida.

Matemáticas, Física, Informática, varias ciencias se suman al proceso de repartir unas cartas online. Además hay que añadir la psicología. La “memoria selectiva” es la que hace que recordemos sólo esa mano improbable que era casi imposible que saliese y olvidemos todas las que cumplían las predicciones. Al final aquí todo “es ciencia, no magia”.

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