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¿Cómo se refina el petróleo?

El petróleo es una mezcla de compuestos  orgánicos  formado mayoritariamente por  carbono e hidrógeno. También contiene elementos como nitrógeno, azufre y algunos metales. Este, después de ser tratado, se utiliza para la generación de numerosos productos en los que se basa la mayor parte de la civilización tal y como la conocemos.

En este artículo  intentaré explicar de una manera sencilla y muy general el conjunto de operaciones y tratamientos que suelen llevarse a cabo para destilar el petróleo y convertirlo en los productos (combustibles, plásticos, asfalto…) que son de utilidad para el ser humano.

1º Pretratamiento del crudo.

El crudo, antes de afrontar la destilación tiene que sufrir una serie de  tratamientos que fundamentalmente son:

-         Desalado: El crudo bruto se somete a un proceso de desalación (eliminación de las sales y el agua) en unas unidades denominadas desaladores.

-         Calentamiento: El crudo se calienta mediante intercambio de calor con los productos de la destilación y después en un horno que eleva su temperatura a unos aproximadamente 350-400 grados centígrados.

2º Destilación atmosférica.

La destilación es un proceso mediante el cual los compuestos de distinto punto de ebullición se separan dentro de una unidad llamada torre de destilación. El crudo, procedente del horno, se introduce en dicha torre. Los compuestos más volátiles se evaporan debido a las altas temperaturas y suben por la torre, mientras que los más pesados precipitan al fondo.Los compuestos, al subir, van enfriándose y condensándose según su punto de rocío (temperatura a la que empiezan a licuar).  Al enfriarse y condensar, se depositan en unos platos que la torre tiene en su interior a distintas alturas. El producto se extrae de esos platos.

El producto que suele extraerse, y su porcentaje  depende mucho de la refinería y sus características.  Esta podría ser una clasificación válida, desde los productos más volátiles (cabeza de la torre), hasta los menos (fondo de la torre).

-         Overhead (gases del petróleo)TORRE DE DESTILACION

-         Nafta o gasolina

-         Jet

-         Queroseno

-         Gasoil o diesel

-         Gasoil atmosférico

-         Fuel oil

-         Fondo

Esta destilación, como su propio nombre indica, se realiza a presión atmosférica (760 mmHg ).

3º Destilación a vacío

El fondo de la torre de destilación atmosférica vuelve a sufrir un proceso de destilación para un mayor aprovechamiento. Ésta destilación ocurre a una presión menor que la atmosférica (entre 5 y700 mmHg). La razón de esto es que los compuestos, a menor presión y  la misma temperatura, aumentan su volatilidad. También puede verse del siguiente modo; la temperatura a la que los compuestos se evaporarán  será menor en la torre de vacío que en la atmosférica. Esto también favorece una correcta separación de productos con volatilidades cercanas y evita el “crackeo”térmico (rotura de las cadenas largas de hidrocarburos).

El producto que suele extraerse es el siguiente (de cabeza a fondo de la torre):

-Gases

- Gasoil ligero

-Gasoil medio

-Gasoil pesado

-Residuo de vacío

Después de las destilaciones se le realiza una serie de operaciones tanto al residuo de vacío para aprovecharlo correctamente, como a los destilados  para eliminar sustancias perjudiciales y aumentar su valor. Esto será  el objeto de la continuación de este artículo.

 Vía| Curso de cepsa

 Más información| Tecnología y margen de refino de petróleo, Cepsa 

en QAH| “Lo evidente” y “no tan evidente” acerca de los Biocombustibles Fracking ¿posibilidad o inconsciencia?

carollnav Escrito por el may 18 2013. Archivado bajo Tecnología, Tecnología y SM.





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