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Células sanguíneas I: Glóbulos rojos

La hemopoyesis o hematopoyesis es el proceso de formación de las células sanguíneas. Este proceso se lleva a cabo en la médula ósea, un tejido blando y esponjoso localizado en el interior de los huesos a partir de un tipo de célula especial llamada célula madre o stem cell en inglés. Estas células son especiales porque tienen la capacidad de transformarse en todas y cada una de las células que forman nuestro cuerpo (desde una neurona o una célula sanguínea hasta una célula del corazón o del hígado).

Médula ósea y células madreEn los adultos, la médula ósea es la encargada de la creación diaria de nuevas células sanguíneas. Durante el desarrollo fetal, son el hígado y el bazo los que cumplen esta función hasta el nacimiento del bebé. Una vez acabado el proceso de maduración, estas células son liberadas al torrente sanguíneo para empezar a cumplir su función. La médula productora, que es de color rojizo, está localizada en los huesos grandes del esqueleto, como son el esternón y las caderas y las terminaciones superiores (cabezas) del fémur y el húmero. En el resto de los huesos, la médula está en estado de reposo y es de color amarillento, pero puede volverse activa en caso de necesidad.

Origen y función de los glóbulos rojos

Las células madre empiezan su evolución hacia células sanguíneas gracias a los factores de crecimiento hemopoyéticos. Estas hormonas indican específicamente hacia qué tipo de célula tiene que evolucionar pero la cantidad a crear dependerá de las necesidades del cuerpo.

Para evolucionar hasta convertirse en glóbulos rojos (eritropoyesis), las células madres necesitan la estimulación de una hormona llamada eritropoyetina, la cual es producida por los riñones dependiendo de la cantidad de oxígeno en la sangre. Tras unas 20 divisiones, cada célula madre es capaz de producir aproximadamente 1 millón de glóbulos, por lo que el cuerpo humano produce varios cientos de miles de millones cada día.

glóbulos rojos

Los glóbulos rojos sobreviven unos 120 días en la circulación y su función es el transportar oxígeno hacia los tejidos del cuerpo y el dióxido de carbono hacia los pulmones, ambos conectados a las moléculas de hemoglobina que contienen en su interior. Al llegar al final de su ciclo vital, son destruidos en el bazo mediante un proceso llamado hemolisis.

 

¿Qué pasa cuando se desequilibra el balance creación-destrucción de los glóbulos rojos?

Sencillamente, empezarán los problemas.

El exceso de producción glóbulos rojos, el cual implica un exceso de hemoglobina en sangre, está causado por:

  1. El exceso de producción de eritropoyetina por niveles constantemente bajos de oxígeno en sangre.
  2. Por una alteración genética en la médula ósea llamada policitemia vera, la cual puede transformarse en maligna convirtiéndose en una leucemia aguda o en mielofibrosis.

Este exceso de glóbulos rojos aumenta el riesgo de embolias ya que la sangre es muy densa y no circula bien llegando a obstruir las arterias y venas; también produce dolores de cabeza, visión borrosa y vértigo. Hay varios tratamientos para este exceso de eritrocitos, entre ellos está la venesección o sangría, donde se extrae aproximadamente medio litro de sangre de la persona en cada sesión (igual que una donación de sangre) o la supresión de la médula ósea con citotóxicos (quimioterapia).

Por otro lado, anemia es la disminución de la concentración de hemoglobina en sangre y por tanto, el déficit de glóbulos rojos. Está causada por:

  1. El déficit de producción en la médula ósea secundario a enfermedades.
  2. El exceso de destrucción de eritrocitos en el bazo.
  3. Exceso o déficit de hierro en la sangre.

Los síntomas de la anemia van desde exceso de cansancio y la sensación de falta de aire hasta palidez de las mucosas y palpitaciones. El tratamiento dependerá de la causa de la anemia y puede ser algo tan simple como tomar suplementos de hierro en caso de que esté bajo hasta llegar a transfusiones de sangre si la anemia es muy severa.

Vía| Hoffbrand and Moss (2011). Essential Haematology. 6th edition. Blackwell Publishing

En QAH| ¿Qué es la sangre?

Imágenes: Glóbulos rojosMédula ósea y células madre

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