Historia 


Bir Hakeim: algo más que una estación de metro

Estación parisina de Bir Hakeim.

Estación parisina de Bir Hakeim.

El mapa del metro de París está nutrido de estaciones con nombre de batallas de un pueblo que no se avergüenza de su Historia Militar. Una de ellas es la de Bir Hakeim, un remoto lugar en el norte de África que ocupa un lugar destacado en la historia de la Francia Libre: hasta ese momento, De Gaulle sólo había cosechado derrotas (intento de conquistar Dakar) o había combatido en batallas que convenía ocultar (campaña de Libano y Siria contra otros franceses, del Régimen de Vichy).

Bir Hakeim cumplirá con las necesidades propagandísticas de la Francia Libre, amén de constituir de hecho, uno de las gestas más sobresalientes de las armas galas durante la Segunda Guerra Mundial.

Algo que, muchos de los españoles que pasan por esa estación no saben, es el hecho de que, integrados en las unidades francesas, allí combatieron bastantes de nuestros compatriotas. Buena parte de ellos, comenzaron su andadura con la Francia Libre tras los combates librados entre antiguos aliados (Francia de Vichy, contra la Commonwealth y la Francia Libre) en Libano/Siria:

Terminados los combates en Líbano y Siria con el tratado de San Juan de Acre, la 1ª División de la Francia Libre se disuelve y se forman, en Deraa, dos brigadas ligeras de infantería bajo el mando del general Koenig y el coronel Rémi respectivamente, y una de carros al mando del general Cazaud. Para ello se reúnen 12000 hombres, un quinto de los cuales son españoles.
Una de esas brigadas, la primera (en adelante 1ª BLFL) se traslada al sur de Beirut, a Saida, para recibir un entrenamiento intensivo. Desde allí, con diversas escalas, recabará en Bir Hakeim relevando a la 150ª Brigada británica.
Bir Hakeim forma parte de un sistema defensivo que se estructura en torno a los boxes, esto es, posiciones fortificadas protegidas por alambradas y densos campos de minas capaces de resistir asedios relativamente largos, y cuya función es protegerlos y evitar que el enemigo abra pistas en ellos. Igualmente, las guarniciones de las cajas podían realizar salidas, principalmente para hostigar a las columnas de abastecimiento.

Gazala

Posición defensiva de Gazala y primeros movimientos de Rommel

La línea defensiva se extiende entre Gazala al norte hasta Bir Hakeim al sur. La zona principal y la costa, estarían a cargo del XIII Cuerpo de Ejército (CE.), mientras que el XXX CE. tendría bajo su control la posición francesa y las unidades acorazadas, que constituían la reserva estratégica (1ª y 7ª Divisiones acorazadas británicas).
Tras una fulgurante ofensiva que comienza el 21 de enero en El Agheila (igual que el año anterior), Rommel se planta frente a Gazala el 6 de febrero. Su siguiente ataque deberá comenzar a finales de mayo para coordinarlo con la Operación Hércules sobre Malta.
Mientras, los ingleses, también se preparan para pasar a la ofensiva presionados por el Premier británico. Sin embargo, Rommel se adelanta y la tarde del 26 de mayo lanza un amago en el norte con las divisiones de infantería italianas y, a la noche, envía al Deutschland Afrika Korps (DAK) a desbordar por el sur el dispositivo enemigo.
El box de Bir Hakeim lo deberá neutralizar el XX CE italiano: las divisiones Trieste y Ariete.
En el puesto fortificado, la 1ª BLFL está formada por la 13 Semibrigada de la Legión Extranjera (13 DBLE) con dos batallones (2º y 3º) y donde se integran unos 1000 españoles; la 2ª Semibrigada colonial, con los batallones de 2º de marcha Oubangi-Chari y 1º del Pacífico; dos batallones de infantería de marina; un regimiento de artillería; una compañía de antitanques; una compañía de antiaéreos; varios grupos de zapadores y las unidades de servicios.
En todo momento hay una columna volante formada por varios Bren-carriers, algunos cañones de 75 mm, y una compañía de legionarios del 3er batallón de la Legión para hostigar al enemigo.

Bren Carrier de los 60 de los que disponían en el box para realizar incursiones.

Bren Carrier de los 60 de los que disponían en el box para realizar incursiones.

El propio box tiene una superficie de 16 Kilómetros cuadrados en torno a una aguada en donde se sitúa un cruce de varias pistas del desierto. Al noroeste, dos antiguas cisternas cubiertas de arena, cerca de la cota 186, forman dos montículos conocidos como Les Mamelles y, a tres kilómetros al sur, se encuentran los restos de un fortín árabe que marcan el extremo meridional. Lo despejado del terreno, obligaba a seguir el lema de la infantería aún más a conciencia: si no te entierras, te entierran.
Es ésta posición fortificada la que tiene que neutralizar el XX CE motorizado italiano para abrir la ruta a las columnas logísticas, sin embargo, la división motorizada Trieste se pierde en la oscuridad, y el amanecer la sorprende inmovilizada en un campo de minas al norte.
La división acorazada Ariete, por el contrario, sí ataca la posición francesa a las nueve de la mañana, en dos escalones de 50 y 30 carros de combate respectivamente. Las piezas de 75 mm que previamente habían demostrado su utilidad como antitanques y las minas inmovilizan varios de ellos, pese a lo cual, algunos, consiguen entrar en el recinto por la zona del batallón tahitiano.
De repente se oyen gritos de “¡Cómo en Madrid, compañeros! ¡A por ellos!” O sólo “¡Cómo en Madrid!” y las botellas de gasolina surgen de todas partes incendiando e inmovilizando los M 13/40. Los legionarios saltan sobre ellos y disparan por las aspilleras hasta que los carristas se rinden: 32 carros han sido destruidos.
El asalto es neutralizado y los siguientes días los italianos se limitan a bombardear la posición a distancia.
Mientras tanto, y pese al prometedor comienzo, Rommel se ve obligado a establecer un perímetro defensivo al sur de la posición de Knightsbridge y con la espalda pegada al campo de minas entre los boxes de Bir Hakeim y el de la 150 ª Brigada británica. La situación es tan desesperada que él mismo debe ponerse al frente de una columna de abastecimiento para repostar la 15 ª División Panzer.
Esos días, los hombres de Koenig se limitan a hostigar las líneas de suministro enemigas y a defender los campos de minas destacando una de las compañías al norte, fuera de la posición.

Koenig

Koenig y sus hombres en Bir Hakeim.

El último día del mes, se reciben órdenes de prepararse para pasar a la ofensiva y el batallón del Pacífico sale del box, aunque a las 20:00 vuelve a sus líneas sin haber recibido nuevas instrucciones en ese sentido. El 1 de junio, la situación cambia drásticamente: la posición de la 150 ª Bda ha caído y las líneas de suministro de Rommel quedan expeditas, y el ataque que podía haber acabado con el DAK mientras se encontraba contra las cuerdas, no se ha llegado a producir.
El zorro se plantea si atacar hacia Tobruk y hacia el norte, y dejar que Bir Hakeim caiga por su propio peso, o eliminar el box primero. Las malas experiencias previas, sobre todo durante la operación Crusader, y los informes de inteligencia que hablan de gran cantidad de suministros, lo deciden.
El 2 de junio a las 10 de la mañana, dos oficiales italianos ofrecen la posibilidad de una rendición honorable a la guarnición, pero es rechazada y al mediodía comienza el bombardeo artillero. Al día siguiente una nueva oferta vuelve a ser desestimada y, al bombardeo artillero, se une el aéreo.

Mapa del box de Bir Hakeim (autor José Antonio Gutiérrez)

Mapa del box de Bir Hakeim (autor José Antonio Gutiérrez)

Entre los días 4 y 7 no hay avances significativos por parte del Eje, siendo lo característico el intenso bombardeo aéreo y artillero.
El siguiente día, ve cómo en la zona del batallón centroafricano, se produce una importante penetración y los germanos ocupan les Mamelles. Esa noche, el 3er DBL ataca las posiciones enemigas cambiando continuamente de sitio y haciéndoles creer que han sido copados. Al final se retiran.
Para entonces, Ritchie hubiera deseado dar la orden de evacuación, pero Auchinleck insistió en lo contrario. Al final, esa orden se le dio a Koenig a las cinco del día 9, decidiendo llevarla a cabo durante la noche del 10 al 11: los zapadores abrirían un corredor de 200 mts hacia el SO y en el box quedaría un destacamento de retaguardia.
Llegado el momento, y tras una jornada de relativa calma, los legionarios se prepararon para salir los primeros y asegurar los flancos y, a las 00:15, comenzó la evacuación.
Pronto la maniobra fue descubierta: y las bengalas, el fuego de ametralladora y el de morteros comenzó a caer. El batallón Oubangi-Chari volvió desmoralizado al reducto. Mientras, los Bren-carriers cargaron sobre los nidos de ametralladoras que estaban barriendo el corredor. Los gritos de “¡cómo en Madrid!” volvieron a oírse.
Gracias a esta distracción, la columna logró salir y dispersarse en el desierto hasta el punto de reunión en un mojón de la pista 837, a 10 Km de Bir Hakeim.
En el box quedaron unos 500 hombres que fueron cogidos prisioneros por la 90ª Ligera. Éstos, fueron embarcados en Bizerta rumbo a Italia con tan mala suerte que el navío fue torpedeado en tránsito por un submarino británico, pereciendo todos: entre ellos 50 españoles (200 según Vicente Talón).

En colaboración con QAH| Historia Rei Militaris.

Vía| Lion Bustillo, Javier: ¿Aliados o enemigos? La SGM en el Próximo Oriente, 1941. HRM ediciones, Zaragoza 2013.

Más información| Mañes Postigo, Joaquín: Añoranzas hispanas de la Legión Extranjera. Ed. Magasé, La Palma del Condado 2013.

Pons, Eduardo: Republicanos españoles en la II Guerra Mundial. La esfera de los libros, 2003

Imágenes| Estación Metro, Mapa Gazala, Bren Carrier, Koenig.

 

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