Astronomía 


Alfa Centauri, la estrella más cercana al Sol

A sólo 4,37 años-luz de distancia se encuentra la estrella más cercana al Sistema Solar. La conocemos como Alfa Centauri. No es visible en la mayor parte del hemisferio norte de nuestro planeta, pero es muy familiar para los habitantes del hemisferio sur. Es la tercera estrella más brillante que podemos observar en el cielo nocturno…

Alfa Centauri A, Alfa Centauri B, y Próxima Centauri, marcada con un círculo rojo.

Alfa Centauri, Beta Centauri (que no hay que
confundir con Alfa Centauri B), y Próxima
Centauri, marcada con un círculo rojo.

En realidad, la entradilla de este artículo contiene dos imprecisiones que son comúnmente aceptadas al hablar del sistema estelar más cercano que conocemos. La primera de ellas es que Alfa Centauri no está compuesto por una única estrella. Son dos, o quizá tres, aunque desde la Tierra parece un único punto de luz (lo mismo sucede con la estrella Sirio, que es, en realidad, un sistema binario). Por un lado tenemos a Alfa Centauri A, y Alfa Centauri B. Ambas orbitan en torno a un centro de gravedad común, tardan 80 años en dar una vuelta alrededor de la otra, en una órbita muy elíptica.

La segunda imprecisión es que no son las más cercanas. A 4,24 años-luz de distancia, se encuentra una tercera estrella, Próxima Centauri, que sí es la más cercana a nuestro Sistema Solar. 4,24 años-luz es una distancia enorme en kilómetros (algo más de 40 billones), pero en la escala galáctica es nuestro vecindario (la Vía Láctea tiene un tamaño aproximado de 100.000 años-luz). Si intentásemos llegar hasta ella con una nave, nuestra tecnología actual nos haría tardar unos 50.000 años en llegar a nuestro destino.

No estamos muy seguros de que Próxima Centauri sea parte del mismo sistema estelar. Está a una distancia considerable de las otras dos estrellas, por lo que cabe la posibilidad de que sea una estrella de paso. Si realmente está ligada gravitacionalmente a Alfa Centauri A y B, entonces obtenemos que tarda unos 500.000 años en completar una vuelta a su alrededor. En cualquier caso, lo que sí sabemos es que ninguna de las tres estrellas, a pesar de su cercanía, se formaron en la misma nebulosa que el Sol.

Las tres estrellas son bastante diferentes entre sí. Por un lado, Alfa Centauri A es muy similar al Sol, de hecho es del mismo tipo (una enana amarilla de tipo G2, puedes encontrar más información al respecto de la clasificación estelar en los enlaces de más información al pie de este artículo) que tiene un 10% más masa que el Sol, y un radio casi un 25% superior. Aunque su temperatura es sólo unos grados menor, su mayor tamaño hace que sea casi un 60% más brillante.

Comparación (de izquierda a derecha) entre los tamaños del Sol, Alfa Centauri A, Alfa Centauri B y Próxima Centauri.

Comparación (de izquierda a derecha) entre los
tamaños del Sol, Alfa Centauri A, Alfa Centauri B y
Próxima Centauri.

Por su parte, Alfa Centauri B es una enana naranja con el 90% de la masa del Sol, un 85% de su tamaño, y sólo la mitad del brillo del Sol. Por sí sola, en el firmamento sería la 21ª estrella más luminosa que podríamos observar. Próxima Centauri, por otro lado, es una pequeña enana roja (es el tipo de estrella más común, y más longevo, que conocemos en la galaxia). Tiene sólo el 10% de la masa del Sol, es siete veces más pequeña, y es 500 veces más tenue. Las tres estrellas se formaron hace unos 4.850 millones de años, por lo que son algo más viejas que la nuestra (que tiene unos 4.600 millones de años).

A pesar de ser uno de los sistemas estelares más conocidos y populares (ha aparecido en incontables ocasiones en obras de ciencia ficción), Alfa Centauri no es visible en la mayor parte del hemisferio norte en la actualidad. Sólo puede ser observada por debajo de 29 grados norte, por lo que no es visible en el viejo continente. En el hemisferio sur, sin embargo, es una estrella circumpolar. Es decir, nunca se pone bajo el horizonte, por lo que puede ser observada durante todo el año.

La constelación de Centauro.

La constelación de Centauro.

Por su condición como una de las estrellas más brillantes del cielo, no debería ser sorprendente que Alfa Centauri ya fuese conocida por las antiguas civilizaciones. Forma parte de la constelación de Centauro, que, se cree, representa a un extraño centauro, muy sabio, que aparecía en la mitología de Hércules y Jasón. Según la historia, el centauro fue herido por Hércules, accidentalmente, y colocado en el cielo, tras su muerte, por Zeus. Alfa Centauri representaría la pezuña frontal derecha del centauro.

Los antiguos egipcios la conocían y la reverenciaban, construyendo templos a diversas deidades que apuntaban hacia el lugar por el que aparecía la estrella al elevarse sobre el horizonte. En la antigua China, por su parte, también era parte de un grupo de estrellas conocido como la Puerta del Sur. 

Ya en tiempos modernos, sabemos que es un sistema binario desde 1689, cuando fue observada por Jean Richaud, un sacerdote jesuita que estaba estudiando el paso de un cometa desde la India. Próxima Centauri fue descubierta en el año 1915 desde un observatorio en Sudáfrica.

Por último, vale la pena destacar que en 2012 se habló de la posible existencia de un planeta alrededor de Alfa Centauri B. De haberse confirmado, sería el exoplaneta más cercano al Sistema Solar. Sin embargo, su existencia fue desmentida hace sólo unos meses, en octubre de 2015, cuando se comprobó que los datos eran el producto de un fallo en las mediciones que se habían empleado para analizarlo.

* Vía| Astronomy Trek
* Más información| Astrobitácora: La clasificación estelar, Astrobitácora: La astronomía en el Antiguo Egipto, Astrobitácora: La astronomía en la Antigua China, Astrobitácora: Las mayores estrellas conocidas.
* Imagen| Alfa Centauri, Beta Centauri y Próxima Centauri, Comparación entre las estrellas, Constelación de Centauro
* En QAH| La Vía Láctea, El Sistema Solar

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